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la historia de una industria pujante

Durante la sesión del Segundo Congreso Nacional de Cafeteros en Medellín, realizado mes de junio de 1927, figuraba un patricio huilense muy importante llamado JORGE VILLAMIL ORTEGA, quien hechó raíces en Neiva después recorrer el país, decidió montar en el Huila una gran hacienda llamada: EL CEDRAL, finca que tenía 200 hectáreas de café y producía 500 cargas que representaban casi la producción total del departamento en esta época. Este señor, después de este Congreso, llegó a la Tierra Opita para promover con fuerza y entusiasmo la organización del gremio cafetero en el departamento.

El dinamismo de VILLAMIL ORTEGA encontró eco entre los cafeteros y por ésta razón, a finales de 1928, el COMITÉ DEPARTAMENTAL DE CAFETEROS DEL HUILAtomó cuerpo y empezó a trabajar entre los primeros que se organizaron del país. Entonces, fueron nombrados por primera vez, el señor JORGE VILLAMILORTEGA como primer Presidente, principales los señores JOSE MARIA PERDOMO, ANSELMO GAITAN, GIL SOLANO Y WENSESLAO HUERGO; suplentes: los señores ALCIDER DURAN, RAFAEL LUNA, OLIVERIO LARA Y FELIX MARIA GODOY. En 1931 empezó a figurar el señor ROBERTO DURÁN ÁLVIRA, quien llegó a ser Presidente y se distinguió como una figura importante en la actividad cafetera al servicio de la industria por muchos años. A principios de 1958 se retiró el señor JORGE VILLAMIL, dejando como legado a la señorita GRACIELA VILLAMIL CORDOVEZ, quien siendo ratificada por el COMITÉ NACIONAL fue la primer mujer miembro principal del Comité en el Huila y quizás la primera mujer a nivel nacional que se desempeñaba en este escenario dirigido por hombres.

La marcha del COMITÉ DE CAFETEROS DEL HUILA ha ido de la mano con los lineamos de la FEDERACIÓN NACIONAL DE CAFETEROS en Bogotá y sus miembros han cumplido con los propósitos de la Federación, buscando siempre el bienestar económico y social para el caficultor huilense.

Los directores ejecutivos han jugado un papel fundamental en la industria cafetera, en 1971 el comité nombró al señor GONZALO MEDINA PEREZ, quien estuvo al frente de la dirección por mas de 20 años hasta 1995 cuando se retiró, siendo nombrado poco tiempo después, RIGOBERTO CICERI ARRIGUI quien se desempeño hasta el 2010 y posteriormente asumió HECTOR FALLA PUENTES hasta el año 2014.

Ante el retiro del Dr. Falla, se encargó al Biólogo JORGE ENRIQUE MONTENEGRO POLANÍA la misión de dirigir la entidad y poco tiempo después fue ratificado en el cargo por el COMITÉ DEPARTAMENTAL. MONTENEGRO POLANÍA, ha estado vinculado al gremio cafetero desde los años 90, haciendo carrera como Extensionista, luego como Director Administrativo y Financiero, hasta convertirse en la cabeza principal de esta importante empresa.

La gestión de estos hombres influyó positivamente al Huila en su momento, ya que organizaron la comunidad cafetera, estableciendo e instalando comités municipales y grupos de amistad, además, dieron paso a la creación y fortalecimiento de las Cooperativas de caficultores y Centracafe. Fortalecieron la Concentración Jorge Villamil Ortega siendo este un escenario de experimento e investigación del café. Lograron que el Banco Cafetero abriera agencias en la Plata, Gigante, Timaná, Algeciras y Palermo, creándose un fondo para presentarle al pequeño caficultor y un crédito para estudio universitario de los hijos de los cafeteros, alguno de los cuales fueron alcaldes de Oporapa y Argentina.  Trajeron al Huila agencias de la Compañía Agrícola de seguros y la importante ALMACAFE. En infraestructura el Comité ha construido puentes, carreteras, alcantarillado y obras vial para la comunidad rural cafetera, logros que permancen en el departamento.

La producción cafetera

Retomando un poco el escenario agrícola, podemos decir que en 1920 la producción anual de café era de 15 mil sacos, de 62 y medio de kilos, empezaba a manifestarse la industria del café un poco difícil y costoso, pero promisoria. En 1926 la producción departamental ascendió a 35 mil sacos, con la  fundación del COMITÉ DEPARTAMENTAL DE CAFETEROS DEL HUILA se inició el primer levantamiento del censo cafetero, se organizaron campañas técnicas y construyeron semilleros bajo la vigilancia de expertos agrónomos.

De esta manera, en forma digna de aplausos, la FEDERACIÓN NACIONAL y el departamento inician el resurgimiento de la industria del Huila. En 1941 la producción cafetera ascendió a los 45 mil sacos y en 1934 llegó a 54.774 sacos, constituyendo de esta manera el 1.58% de la producción nacional. En 1936 el Huila se anotó una exportación de 70 mil sacos, ascendiendo a 76 mil en 1939 y a 100.965 sacos en 1941, clasificando con el 2.09% de las exportaciones nacionales. Estos son en términos generales la evolución de una industria pujante y con gran futuro.

En 1970 la extensión de café en el Huila era de 47 mil hectáreas, considerando que el departamento tenía un potencial de tierras aptas para el café y que podrían incrementarse hasta 15 veces en los próximos años, entonces solo se registraban tres municipios cafeteros: LA PLATA, TELLO Y PITALITO. En 1980 se registraron cambios en la economía, ya que la superficie cultivada se había elevado a 52 mil hectáreas, ahora los principales municipios productores eran GARZON Y PITALITO, manteniéndose Pitalito como un municipio muy cafetero. La fiebre del oro rojo trajo consigo que la tertulias en el importante Club Social de Neiva dejaran de girar en torno al arroz y al algodón para serlo solo alrededor del café. La cotización internacional de la época llegaban a 2.50 dólares, por lo que la gente venía en avalancha a solicitar semillas de café y faltaban manos para atender la demanda, convirtiéndose esta actividad familiar en un negocio pujante. Antes la gente sembraba café para sostenerse con el producto de la cosecha, hoy se ha convertido en el mejor negocio del país

En el año 90 se evidenciaba una alta incidencia del cultivo en las variedad Caturra, lo que hizo vulnerable al departamento del Huila contra la enfermedad de la Roya que mas adelante y actualmente nos ataca nefastamente acabando cultivos enteros y arrastrando a la pobreza a muchas familias cafeteras, hoy todos nuestros esfuerzos están encaminados a que los cafeteros cultiven variedad Castillo.

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